Presidential Dressmakers

Corinna Leitgeb

3 Female African-American Couture Designers and the Transfer of Image and Meaning through Fashion

Die diesjährige Ausstellung zum „Schnittpunkt Afrika“ beschäftigt sich mit Dimensionen von Mobilität, genauer mit der Zirkulation von Menschen, Waren und Ideen. Das Projekt Presidential Dressmakers nimmt die Perspektive des Austauschs von Immateriellem auf und beleuchtet die Leben dreier African-American Fashion Designerinnen, die für die Präsidentengattinnen der Vereinigten Staaten Kleidung entwarfen. Vor dem theoretischen Hintergrund der Mode-Soziologie, werden sie in den sozialen und politischen Rahmen Ihrer Zeit eingebettet und als einflussreiche Agentinnen zwischen der Elite, Idolen und Gesellschaftsströmungen gezeigt. Die selbst erlebte oder ererbte Sklavenvergangenheit, von Elizabeth Keckley, Ann Lowe und Tracy Reese, und damit die Zirkulation afrikanischer Kulturelemente tritt in den Lebensgeschichten, geprägt durch die jeweiligen sozialen und politischen Gegebenheiten, in verschiedener Intensität zu Tage.

Die Produktion und Reproduktion von Image und Macht durch modische Symbolsprache sowie die Verknüpfung von Gesellschaftlichem und Politischem, durch ihre Arbeit für die Präsidentengattinnen des mächtigsten Landes der Welt, macht diese drei Persönlichkeiten zu sozialen wie auch kulturellen Knotenpunkten ihrer Zeit.

Presidential Dressmakers:

Dimensions of mobility are the main topic of this year’s exhibition “Crossroads Africa”, more precisely it is looking at the circulation of people, commodities and ideas. The project Presidential dressmakers is picking up the immaterial strand of this focus and shows the life of three African- American dressmakers, who worked for FLOTUS (First lady of the U.S.). Against the theoretical backdrop of fashion-sociology, their life is embedded into their respective historical timeframe with its resulting specific social and political implications. Fashion, being a strong tool for the production and reproduction of image and power by the conversion of symbolic meaning, makes Elizabeth Keckley, Ann Lowe and Tracy Reese important agents at social and political intersections of exchange. Their personal experience with or inherited legacy of slavery, thus the influence of African cultural elements and its expression in their work varies to a great extent. Still, it resonates with their position in society at their given time.

Presidential dressmakers wants to emphasize the circulation, transition and exchange of images of fashion, as constructive force between specific social groups, within a social and political framework.

Elizabeth Keckley (1818- 1907)

Personal modiste to Mary Todd- Lincoln

Independent entrepreneur

Head of the Department of Sewing and Domestic Arts at the Wilberforce University

Founding member of the Contraband Relief Association

Author of the book “Behind the Scenes, or Thirty Years a Slave and Four Years in the White House” (1868)

Ann Lowe (1898- 1981)

Designer of the famous wedding dress of Jackie Kennedy and fashion designer for the New York elite.

Independent owner of a Fashion Salon on Madison Avenue

Member of the National Association of Fashion and Accessory designers

Named in the National Social Directory, as one of the most influential personalities of her time

Named in the Who´s Who of American Women

Tracy Reese (*1964)

Designing many outfits worn by Michelle Obama at prestigious public appearances like for her speech in front of the Democratic National Convention (2012) or the commemoration of the Walk on Washington (2013) and many more.

Independent entrepreneur with her own fashion label and flagship-stores in New York and Tokyo

Board member of the Council of Fashion Designers of America

Michelle Obama is voted in “Vogues best dressed” in a Tracy Reese Dress and depicted on the front cover of the magazine (2010)

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